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The explosion occurred at ten o'clock, local time. Picture shows the Coalmont, Colorado Oil Refinery. Photo: Wikipedia
27 Apr 2018

Plusieurs blessés dans l'explosion d'une raffinerie dans le Wisconsin

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Plusieurs personnes ont été blessées dans une explosion survenue dans une raffinerie de pétrole dans la ville de Superior, dans le Wisconsin (États-Unis). Au moins six personnes ont été emmenées à l'hôpital, mais il semblerait qu'il y ait jusqu'à 20 blessés, selon un communiqué du service de secours, rapporte le Duluth News Tribune.

Photo d'archives : La photo montre la raffinerie de pétrole de Coalmont, dans le Colorado. Photo : Wikipedia

Une série d'explosions et d'incendies a secoué la raffinerie de pétrole Husky Energy à Superior jeudi, envoyant un panache de fumée âcre sur la ville, forçant des évacuations massives et envoyant plusieurs personnes dans les hôpitaux locaux.

Aucune information n'a été communiquée quant à la gravité des blessures ou des décès.

De la fumée noire a été vue s'élevant de l'usine et d'autres travailleurs ont été évacués. Selon CBS Minnesota, l'incendie est sous contrôle.

L'explosion s'est produite à dix heures du matin, heure locale, pendant le processus de fermeture de la raffinerie pour réparation, qui est l'un des moments les plus dangereux, selon les travailleurs de l'installation auxquels ABC Eyewitness News a parlé.

Un deuxième incendie, plus important, s'est déclaré juste après midi, suivi de multiples explosions tout au long de l'après-midi, provoquant un nuage noir beaucoup plus important et s'étendant sur des kilomètres.

Kollin Schade, directeur de la raffinerie Husky, a déclaré aux journalistes que l'installation se préparait à un arrêt en mai pour des travaux d'entretien et d'inspection au moment de l'explosion et que la plupart du feu et de la fumée provenaient de la combustion de l'asphalte.

Les pompiers sont restés en attente pendant plusieurs heures jusqu'à ce qu'il soit clair qu'un produit chimique toxique potentiellement explosif, le fluorure d'hydrogène, ne risquait pas d'exploser, puis ils sont passés "en opération offensive" avec de la mousse et de l'eau.

"Le feu est éteint", a déclaré le chef de bataillon des pompiers de Superior, Scott Gordon, peu avant 19 heures.

Les responsables ont dit qu'ils espéraient empêcher le feu de se rallumer, mais que le danger d'une reprise persisterait pendant un certain temps et que les évacuations ordonnées plus tôt seraient maintenues pour l'instant.

"Respirez tranquillement. Le feu est éteint. Mais ne bougez pas" jusqu'à nouvel ordre, a déclaré Jim Paine, maire de Superior. "Une fois que nous serons raisonnablement sûrs que la fumée s'est calmée, nous laisserons les gens rentrer chez eux".

Vers 19h30 jeudi soir, la fumée semblait être revenue.

L'évacuation s'étend rapidement

Lors d'une conférence de presse à 15 heures, M. Paine a déclaré que toute personne se trouvant dans un rayon de 3 miles autour de la raffinerie devait évacuer et rester à l'extérieur. Alexander a déclaré que ceux qui partent doivent prévoir de rester quelques jours.

Les responsables de la ville et du comté ont également déclaré que tous ceux qui vivaient ou travaillaient dans un rayon de 16 km au sud de l'incendie devaient également évacuer en raison de la nature potentiellement toxique du panache de fumée qui se propage.

"En cas de doute... partez. Trouvez un endroit où aller", a déclaré M. Paine, ajoutant plus tard que "potentiellement tous" les 27 000 habitants de la ville pourraient devoir évacuer.

Mais à 19 heures, M. Paine a déclaré qu'il espérait que la plupart des résidents pourraient être autorisés à rentrer avant le coucher du soleil jeudi.

À 20 heures, la ville de Duluth a émis un avis de "mise à l'abri sur place" pour la zone des quartiers de Fond du Lac, à l'est des quais à minerai du CN à Duluth Ouest, et jusqu'au sommet de la colline. "Les résidents ayant des problèmes de santé sont invités à fermer les fenêtres et les portes et à rester à l'intérieur pendant la nuit, car la fumée résiduelle provenant de l'incendie de la raffinerie de Superior pourrait être un irritant respiratoire si elle est inhalée ", peut-on lire dans un communiqué de la ville.

Essentia Health a fermé tous ses sites de Superior, y compris l'évacuation de tous les patients de son hôpital de Superior vers ses installations de Duluth. L'Université du Wisconsin-Superior a évacué et envoyé ses étudiants au College of St. Scholastica à Duluth.

De nombreuses routes principales de Superior ont été encombrées par la circulation tout au long de l'après-midi, les habitants essayant de s'éloigner du panache de fumée ou de retrouver leurs proches qui avaient été évacués.

Les résidents qui ont évacué et qui avaient besoin d'un abri se sont rassemblés au Duluth Entertainment Convention Center, le site principal.

Les responsables des écoles de Superior ont déclaré que les élèves des écoles publiques de la ville ont été évacués vers le siège d'Amsoil à Superior, où les parents ont attendu dans les embouteillages pour récupérer leurs enfants. La directrice des écoles de Superior, Janna Stevens, a déclaré jeudi en fin d'après-midi que tous les élèves étaient rentrés chez eux en sécurité avec leurs familles ou étaient en route pour rentrer chez eux.

La Duluth Transit Authority a envoyé des bus pour aider à mettre les personnes évacuées en sécurité.

L'UWS, toutes les écoles publiques de Superior, les écoles publiques de Maple et le Wisconsin Indianhead Technical College sont tous fermés vendredi.

De nombreuses entreprises ont également fermé et ont été évacuées, notamment Superior Water, Light and Power et le Superior Family YMCA, des stations-service et des épiceries.

Les garde-côtes ont également imposé une zone de sécurité fermée près de l'entrée et du port de Superior en raison des dangers liés à la fumée. Il n'a pas été précisé quand cette zone serait assouplie.

Le fluorure d'hydrogène est une préoccupation

La raffinerie de Superior est l'une des quelque 50 raffineries nationales qui utilisent du fluorure d'hydrogène pour traiter l'essence à indice d'octane élevé. Catalyseur acide, le fluorure d'hydrogène est l'un des nombreux produits chimiques toxiques réglementés par le gouvernement fédéral à la raffinerie, comme le propane et le butane.

Selon les registres de l'Agence fédérale de protection de l'environnement, la raffinerie peut traiter environ 78 000 livres de fluorure d'hydrogène.

Schade, le directeur de la raffinerie, n'a pas voulu répondre à des questions spécifiques sur le fluorure d'hydrogène jeudi, se contentant de dire que sa présence à la raffinerie était l'une des raisons de l'évacuation en cours.

Un responsable du service d'incendie de Superior a déclaré jeudi que la propagation de l'incendie au réservoir de fluorure d'hydrogène serait le pire scénario possible pour que la situation s'aggrave, d'autres experts affirmant que les fumées pourraient propager un nuage de gaz toxique sur des kilomètres sous le vent.

Un rapport de 2011 du Center for Public Integrity a qualifié le fluorure d'hydrogène de produit chimique "extrêmement toxique" qui, s'il est libéré dans l'atmosphère, peut se propager rapidement.

"C'est comme du chlore gazeux. C'est un nuage de gaz extrêmement toxique qui peut se déplacer sur des kilomètres sous le vent", a déclaré au News Tribune Fred Millar, consultant indépendant basé à Washington, D.C. et militant sur les questions de toxicité des raffineries. "Si vos représentants locaux n'expliquent pas à quel point ils sont inquiets à ce sujet, ils devraient l'être. Ce serait un désastre. C'est sur cela que les (distances) d'évacuation devraient être basées."

Des entrepreneurs ont manqué de peu la catastrophe

Eric Mathews, un chaudronnier de la société CTS Inc. de Wales, au Wisconsin, qui travaille à l'intérieur de la raffinerie, a déclaré qu'il se trouvait à environ 200 mètres de là, en pause, lorsque l'explosion s'est produite.

C'était comme "un gros boom sonique qui vous secouait le cerveau", a déclaré Mathews au News Tribune. "Je courais et les débris ont commencé à tomber en l'air... Je me suis arrêté sous un support de tuyaux et j'ai attendu que les débris cessent de tomber."

Mathews a déclaré que la plupart ou la totalité de ses collègues entrepreneurs étaient en pause, dans des abris anti-souffle sur les lieux, lorsque la première explosion s'est produite.

"La vraie chance, c'est que cela s'est produit pendant notre pause, donc tous nos gens étaient dans des abris anti-explosion", a déclaré Mathews.

Un autre entrepreneur qui sortait de la scène a dit qu'il pensait qu'il allait "mourir".

Une deuxième vague d'employés et d'entrepreneurs a rapidement quitté les lieux après 12h30, alors qu'une série de sept ou huit autres explosions se produisait à 12h40, lorsque des camions de pompiers ont été vus s'éloignant de l'incendie.

Plus tôt dans la matinée, des témoins ont dit avoir vu au moins sept ambulances entrer dans l'installation, des hélicoptères-ambulances faisant également la navette entre la raffinerie et l'aéroport Richard I. Bong de Superior.

"On aurait dit une bombe"

Les passants et les personnes proches de la raffinerie ont dit avoir senti la première explosion ébranler les bâtiments jusqu'à un kilomètre de distance.

"Cela ressemblait à une bombe", a déclaré Katey Geistfeld, qui travaille au Challenge Center du Mariner Mall voisin. "Tout a tremblé."

"Ça a secoué les maisons partout. Ils l'ont senti à Belknap Plaza. ... Des tonnes de gens essayaient de descendre là. Ils devraient rester dehors", a déclaré Mark Androsky, propriétaire de Stadium Towing, qui observait la scène depuis l'extérieur de la raffinerie. Androsky a utilisé sa dépanneuse pour bloquer la circulation à un moment donné afin de permettre aux véhicules d'urgence d'entrer.